Le Eagles rimangono a terra

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di Scott Ingleton

Dopo la vittoria poco convincente contro Tonga, la pressione sull’Inghilterra è rimasta alta in attesa dell’uscita contro una delle migliori compagini di Tier 2 in questa Rugby World Cup. Considerando il riposo di soli quattro giorni prima dell’incontro con le fresche aquile americane, gli inglesi hanno giocato magnificamente. Con tre mete nel primo tempo e quattro nel secondo, i ragazzi in rosso hanno dominato dall’inizio alla fine, lasciando le Eagles saldamente a terra.

Jones ha apportato dieci modifiche alla squadra rispetto alla formazione che ha affrontato Tonga al Sapporo Dome, tra cui Cowan-Dickie tallonatore, Ludlam a 7 e Heinz a 9. Inoltre ci sono stati tre debuttanti in Coppa del Mondo: Piers Francis a 12, Joe Cokanasiga a 11 e Ruaridh McConnochie a 14 anni, due dei quali hanno marcato. Questo rimescolamento del XV classico di partenza, sebbene non sorprenda assistere a un po’ di tournover, ha forse illuso gli americani, dando loro la speranza che qualche meccanismo non ben oliato avrebbe potuto giocare a loro favore. Forse avrebbero potuto farcela, ma in un giorno diverso, in un posto diverso. Il 26 settembre al Kobe Mizaki ogni giocatore con una rosa sul petto è sceso sul campo con l’unico obiettivo di dare a Eddie Jones un forte mal di testa per quanto riguarda la selezione del XV iniziale. Come sempre, Jonathon Joseph è stato utilissimo come “outside center“, essendo coinvolto in tutto il campo con le sue corse sfreccianti che hanno creato il caos all’interno della difesa americana, una delle quali ha portato Cokanasiga a marcare al 47°. A proposito, lo stesso Cokanasiga è stato un diavolo da affrontare sull’ala, così come la medaglia d’argento 7s McConnochie dall’altra parte. Sia Ludlam che Curry hanno accumulato gli 80 minuti, facendo 26 corse con una lunghezza media di 3 metri a corsa (con Ludlam che fa più placcaggi rispetto a qualsiasi altro giocatore inglese e schiaccia la propria personale meta). Luke Cowan-Dickie è stato molto solido a 2, assicurando 13 rimesse e segnando una meta al 32° minuto in seguito a una maul dominante, che ha tormentato gli americani durante tutto il match. Mark Wilson è stato un eccezionale sostituto di Billy Vunipola, facendo addirittura più corse e più metri nello stesso lasso di tempo (anche se l’energia americana si è via via ridotta). Infine, ultimi ma non ultimi, i rimpiazzi bestiali Ellis Genge e Kyle Sinckler: entrambi eseguono enormi avanzamenti (il primo superando diversi difensori in un galoppo che ha portato Cokanasiga a marcare al 75° minuto) e consolidando una mischia già forte. In effetti Eddie Jones avrà sicuramente molte opzioni tra cui scegliere quando l’Inghilterra affronterà l’Argentina il 5 ottobre.

Molto è stato fatto nella lineout inglese, e con buone ragioni. L’Inghilterra ha vinto 16 su 17 delle proprie touche (rispetto all’8/10 degli Stati Uniti), mostrando il loro dominio in quella fase. Tuttavia l’attenzione dovrebbe essere su come hanno mantenuto il possesso. Uno dei maggiori problemi derivanti dalla partita di Tonga è stato il numero eccessivo di knock on. Più in-avanti, più mischie; più mischie fai, più i tuoi avanti diventano affaticati; più si affaticano, più si verificano errori di gestione e così via. Contro un’enorme mischia come quella di Tonga abbiamo visto cosa succede: con un po’ di disciplina e un solido gameplan, l’Inghilterra può essere tenuta un po’ a bada, impossibilitandoli a utilizzare il gioco degli avanti che amano così tanto. Tuttavia, con la semplice capacità di mantenere il possesso della palla, in attacco potevano garantire la loro forza mentre i trequarti potevano lanciarsi nelle incursioni. Con il 70% di possesso nella partita l’Inghilterra sembrava in pieno controllo, sebbene abbia concesso una meta proprio sul finire della partita. In ogni caso, a parte quei frenetici minuti finali, l’Inghilterra sembrava capace di non concedere nemmeno un punto, figuriamoci una meta. Inoltre la loro disciplina è notevolmente migliorata, regalando solo quattro penalties contro le undici americane. Per dimostrare ulteriormente il controllo dell’Inghilterra, va mostrato come tutti i loro punti siano provenuti da mete e conversioni; ogni penalità che ricevevano veniva sfruttata o mandata in touche, con l’obiettivo di ottenere più maul. Questa avidità (o, forse, arroganza) rispecchia maggiormente l’Inghilterra di un tempo, che ricorda in qualche modo le incursioni di Robinson dietro l’ala e l’abbaiare di Johnson in linea difensiva. È ancora presto per dire se questa squadra può riuscire ad andare fino in fondo come ha fatto la squadra del 2003, ma se continuano a migliorare come hanno fatto, potrebbe non essere così inconcepibile.

Essendo la prima partita per le Eagles, possiamo dire che gli Americani hanno ancora tutto da giocarsi e dimostrare. In questo “gruppo della morte” gli Stati Uniti non avrebbero mai potuto fare particolarmente bene. Sorprendentemente hanno iniziato il loro primo campionato di rugby professionistico solo l’anno scorso con il Major League Rugby. Con tre vittorie contro il Canada e una bella vittoria sulle Samoa negli ultimi tempi le cose sembrano migliorare per la scena del rugby americano, ma per loro giocare davvero al massimo livello è ancora lungi dall’essere possibile, anche se sono sulla buona strada. Ci sono scintille di talento in questa squadra, con l’Inghilterra che prende di mira spesso il tallonatore Joe Taufete per limitare il suo contributo; AJ Macginty mostra un certo livello di controllo del gioco con i suoi calci e facendo il maggior numero di avanzamenti nella sua squadra; e l’estremo Mike Te’o ha iniziato la fuga che alla fine ha portato alla meta della bandiera. Ma la loro mancanza di struttura, la scarsa esecuzione dei calci piazzati e poche esperienze di gioco importanti sono costate caro agli Eagles, anche se il loro spirito non è mai scemato. È improbabile che vedremo gli Stati Uniti sconvolgere l’Argentina o la Francia nelle prossime settimane, ma la loro partita contro Tonga potrebbe valere la pena di essere vista. Nessuna partita di rugby ha mai un risultato garantito, basta guardare la partita delle Fiji contro Uruguay o il miracolo di Brighton nel 2015. Ma Jones deve essere piuttosto contento delle sue scelte, considerando come si è giocata questa partita. Una vittoria molto più disciplinata e determinata, fatta da uomini che – fino ad ora – avrebbero probabilmente giocato in uscita dalla panchina per l’Inghilterra. Considerando la pura fisicità del gioco a Kobe, è giusto dire che la squadra ha guadagnato un leggero riposo prima che inizi davvero la competizione per il primo posto nel pool C.

L’Argentina può fermare gli astri nascenti dell’Inghilterra o la rosa continuerà a fiorire?


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